Cum Marte a devenit premiul pentru noua cursă spațială – și de ce China este hotărâtă să o câștige

Privind realizările sale din ultimul deceniu, nimeni nu s-ar îndoi de faptul că China își propune să câștige noua cursă spațială. Nu numai că a fost singura țară care a aterizat pe Lună în aproximativ 40 de ani, și prima care a aterizat moale pe partea sa îndepărtată, dar și-a plantat un steag pe solul lunar și a adus probe înapoi pe Pământ.

Cu toate acestea, cursa dintre mai multe națiuni și companii private este departe de a se încheia. China se apropie acum de Marte cu misiunea sa Tianwen-1, care urmează să sosească pe 10 februarie. O inserție reușită pe orbită – roverul nu va ateriza până în mai – va marca o altă etapă crucială din mai multe motive.

Marte ar putea fi aproape de Pământ, dar este o țintă provocatoare. Nimic nu demonstrează acest lucru mai bine decât cifrele.

Din 49 de misiuni până în decembrie 2020, doar aproximativ 20 au avut succes. Nu toate aceste eșecuri au fost încercări ale începătorilor sau eforturi timpurii. În 2016, Schiaparelli Mars Explorer al Agenției Spațiale Europene s-a prăbușit la suprafață. De asemenea, problemele tehnice în curs au forțat ESA și partenerul său rus Roscosmos să amâne următoarea misiune, ExoMars, până în 2022.

China nu este singura țară care se apropie de Marte. Pe 9 februarie, o sondă din Emiratele Arabe Unite, Hope, va încerca aceeași manevră de inserție. Nu este un concurent direct la misiunea chineză (sonda va orbita planeta pentru a studia vremea marțiană), dar (roverul perseverenței Nasa), care va ajunge o săptămână mai târziu, este definitiv.

Pentru a mări în continuare miza pentru China, printre câteva țări care au reușit manevra de inserare notoriu dificilă pe orbită, există deja o țară asiatică: India, competitorul direct al Chinei în spațiu, dar și pe Pământ.

Misiunea Indian Mars Orbiter (MOM), alias Mangalyaan, a ajuns pe Marte în 2014 – prima care a ajuns la misiunea sa inițială. Acesta este unul dintre motivele pentru care un rezultat de succes al Tianwen-1 este atât de important pentru statutul Chinei ca noua putere spațială: este o modalitate de a-și reafirma dominația spațială asupra vecinului.

Spre deosebire de India, nu este prima dată când China încearcă o misiune pe Marte (cea anterioară, Yinghuo-1, în 2011, a eșuat la lansare). Cu toate acestea, cu această ocazie, șansele de succes arată mult mai bine.

Diferite țări au modele de dezvoltare diferite în ceea ce privește spațiul, astfel încât noua cursă spațială este parțial o competiție pentru a avea cea mai bună abordare. Acest lucru reflectă caracterul specific al așa-numitei Space Age 2.0, care, în comparație cu prima, arată mai diversificat și în care actorii non-americani, publici și privați, apar în mod proeminent, în special cei asiatici.

Dacă China conduce pachetul, la fel și viziunea sa. Dar sunt în joc lucruri mai mari. Efortul de dezvoltare din spatele sectorului spațial chinez este încă în mare parte finanțat de guvern și condus de militari. Potrivit Comisiei de revizuire economică și de securitate SUA-China, o comisie congresională a guvernului SUA, China consideră spațiul ca un „instrument al concurenței geopolitice și diplomatice”.

Este clar că, împreună cu spațiul cibernetic, cosmosul a devenit un nou domeniu fundamental de luptă împotriva războiului, în care SUA sunt principalul – dar nu singurul – adversar. Asta înseamnă că considerațiile comerciale sunt pe locul doi pentru multe țări, chiar dacă au devenit din ce în ce mai importante în schema generală a lucrurilor. China a adoptat deja planuri de cinci ani pentru activitățile sale spațiale, dintre care ultimul s-a încheiat în 2020 cu mai mult de 140 de lansări.

Sunt planificate mai multe misiuni: o nouă stație spațială orbitală, recuperarea probelor marțiene și o misiune exploratorie Jupiter printre ele. În timp ce resursele angajate de țară rămân în mare parte necunoscute (știm doar ceea ce este inclus în planurile quinquenale), estimările SUA pentru 2017 au stabilit această cifră la 11 miliarde de dolari SUA (8 miliarde de lire sterline), a doua doar după SUA însăși – bugetul pentru același an a fost de aproximativ 20 miliarde USD (15 miliarde GBP).

India a adoptat o abordare destul de diferită, în care interesele civile și comerciale au predominat mult timp. Urmând modelul de transparență al NASA, țara publică rapoarte privind activitățile sale și cheltuielile anuale (aproximativ 1 miliard USD anual) (740.000 GBP) ale agenției sale spațiale, Organizația Indiană de Cercetare Spațială (ISRO).

Diferit în ambiții, domeniu și investiții, programul spațial indian a obținut succese remarcabile, cum ar fi comercializarea de servicii de lansare la prețuri accesibile către țările dornice să-și trimită proprii sateliți pe orbită. În 2017, India a făcut istorie cu cel mai mare număr de sateliți – 104 – lansate vreodată de o rachetă într-o singură misiune până în prezent, toate cu excepția a trei deținute și construite în străinătate (acest record a fost bătut de SpaceX doar acum câteva zile, cu 143 de sateliți ).

Chiar mai impresionant este costul relativ scăzut al misiunii Marte a Indiei, de 74 milioane USD (55 milioane GBP) – de aproximativ zece ori mai puțin costisitor decât misiunea Maven a NASA. Primul ministru al Indiei, Narendra Modi, a spus că toată misiunea a costat mai puțin decât filmul de la Hollywood, Gravity. Din cauza preocupărilor geopolitice și de rivalitate, acest lucru ar putea fi pe cale să se schimbe. Guvernul Indiei și-a publicat raportul anual 2019-20, care arată o implicare militară în creștere în sectorul spațial.

Și alte misiuni ale Lunii și Venus sunt pe planurile ISRO indiene, în cazul în care chinezii nu erau deja suficient de motivați pentru a face din Tianwen-1 un succes răsunător. Space Race 2.0 se încălzește definitiv.

DISTRIBUIE MAI DEPARTE!